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Nueva Jersey podría recortar presupuesto de salud mental en escuelas por la pandemia

"La vida de mi hijo vale más que un artículo en el presupuesto", dijo el padre de un niño de 12 años sobre el plan

Telemundo

NUEVA JERSEY — Después de dar a luz hace casi dos años, Nayeli Espinoza agonizó sobre si abandonar la escuela secundaria en Trenton, Nueva Jersey, y conseguir un trabajo para mantener a su hijo recién nacido.

Ella le da crédito al Programa de Servicios Juveniles Basados ​​en la Escuela en Trenton Central High School por permitirle continuar su educación ayudándola a asegurar la guardería y brindándole un lugar para hablar sobre sus problemas con los consejeros.

"Fue una bendición", dijo Espinoza, ahora de 17 años, el viernes. "Estaba sufriendo mucho".

Pero el programa que miles de estudiantes de Nueva Jersey, particularmente aquellos en distritos de bajos ingresos y comunidades de color, consideran un salvavidas podría eliminarse a fin de mes bajo el presupuesto estatal propuesto. El plan ha hecho que los estudiantes y sus familias se esfuercen por descubrir cómo obtener servicios cruciales sin él.

"Tenemos este programa que puede ayudarnos a ser algo para nuestros hijos en la vida, y el estado nos lo está quitando", dijo Espinoza. "Esto me pone triste".

Desde que se enteró recientemente del recorte propuesto, los estudiantes y las familias se han manifestado frente a la Cámara de Representantes en Trenton y han expresado su miedo y enojo virtualmente. Los partidarios dicen que será casi imposible reemplazar los servicios de salud mental que ofrece de forma gratuita, incluso en las áreas de concienciación sobre agresión sexual, crianza de los hijos adolescentes, apoyo LGBTQ y preparación para el trabajo y la universidad.

El programa opera en casi 100 de los más de 500 distritos escolares de Nueva Jersey y atiende a unos 25.000 a 30.000 estudiantes. Después de su inicio hace más de 30 años, el programa ha sido reconocido a nivel nacional por lo que se consideró una simple innovación: operar dentro de las escuelas y ofrecer asesoramiento y recursos a los que los estudiantes no podrían acceder de otra manera.

Melda Grant, coordinadora del programa en Trenton, dijo que la oficina ya estaba ocupada la semana pasada cuando los estudiantes vinieron a recoger Chromebooks para aprendizaje remoto. Una estudiante cuyo padre había muerto recientemente buscó ayuda psicológica, mientras que otra que estaba embarazada necesitaba ayuda.

"Sin este programa, nuestros estudiantes tendrían que aprender a navegar por los sistemas de la comunidad, y no sé si tienen esa autoeficacia y confianza", dijo Grant.

Nueva Jersey enfrenta un déficit de $ 5.7 mil millones en su próximo presupuesto, agravado por una disminución en los ingresos en medio de la pandemia de coronavirus. El gobernador Phil Murphy, un demócrata, propuso recortes de aproximadamente $ 1,250 millones, incluidos casi $ 12 millones para los programas escolares. El estado también perdería fondos de contrapartida federales para los programas.

Con el aumento de la oposición, Murphy sugirió esta semana que la iniciativa podría restablecerse en el presupuesto.

"Este es uno en el que creo que hay un amplio acuerdo y apoyo para tratar de encontrar una manera de volver", dijo Murphy durante su programa de radio mensual. "Solo tengo que asegurarme de que tenemos el dinero para pagarlo".

Un portavoz de la oficina del gobernador remitió las preguntas al Departamento de Niños y Familias, que dijo el viernes que "cualquier reducción es dolorosa", pero todas las agencias estatales han tenido que encontrar áreas para cortar.

Aquellos que piden que se salven los programas de servicios para jóvenes han encontrado el respaldo de legisladores estatales demócratas y republicanos que apoyan una resolución bipartidista para restaurar los fondos. El senador estatal Anthony Bucco, un republicano, dijo que ahora los niños necesitan más asesoramiento sobre salud mental después de "meses de aislamiento social, separación de sus amigos y el estrés de comenzar un nuevo año escolar con el panorama educativo en constante cambio".

La propuesta de presupuesto del gobernador asigna $ 45 millones a otro programa de salud mental y comportamiento, el Sistema de Atención Infantil.

"En estos tiempos difíciles con el presupuesto, el departamento siente que el Sistema de cuidado infantil, aunque no está ubicado en las escuelas, puede brindar a los jóvenes y las familias una variedad de apoyos en el hogar, en la comunidad y fuera del hogar", dijo Nicole Brossoie, portavoz del Departamento de Niños y Familias, en un correo electrónico.

La escasez de fondos atribuida a la pandemia ha obligado a otros estados, como Carolina del Norte, a sopesar si también pueden pagar los programas de salud mental escolares.

Si bien los directores de programas de Nueva Jersey dijeron que los programas extraescolares son importantes y también pueden beneficiarse de más dinero, no son tan accesibles para todos los estudiantes.

"La terapia en el hogar puede funcionar si todos en la casa cooperan", dijo Mariam Gerges, directora del Programa de Servicios Juveniles Basados ​​en la Escuela en Dwight Morrow High School en Englewood, un suburbio de la ciudad de Nueva York. "¿Pero qué pasa si los padres tienen dos trabajos? ¿Cuándo se llevará a cabo la terapia familiar?"

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Los niños pueden ser reacios a hablar con un terapeuta con sus padres o pueden vivir en un hogar donde se están produciendo abusos u otras interrupciones, lo que hace que sea aún más importante tener un espacio seguro en la escuela donde los consejeros puedan llegar a los estudiantes que de otra manera podrían sufrir en silencio. , Dijo Gerges.

Más de 560 estudiantes de Dwight Morrow se reúnen con un médico, un especialista en desarrollo juvenil o un experto en preparación universitaria cada año, y aproximadamente una cuarta parte de los estudiantes reciben servicios de salud mental a través del programa. Gerges dijo que la tensión de la pandemia solo ha exacerbado los sentimientos de ansiedad y depresión.

Para los estudiantes de la escuela secundaria, que tiene una población mayoritariamente negra y latina y donde aproximadamente la mitad califica para el almuerzo gratis o reducido, el programa es "un salvavidas", dijo Gerges, al contar historias de estudiantes que se salvaron de abuso sexual, suicidio y incluso la trata de personas.

Pero el programa, conocido por los estudiantes de Dwight Morrow como The ZONE, también aborda problemas a menor escala, como hacerse amigo de estudiantes que luchan socialmente y sentirse solos.

"No puedo decirte cuántas veces hemos ido al comedor y le hemos dicho a alguien, '¿Por qué no vienes a almorzar con nosotros?'", Dijo Gerges.

Varios estudiantes se refirieron a sus Programas de Servicios Juveniles basados ​​en la escuela como "segundas residencias".

Lauren Blann, una madre en Brick Township, a lo largo de Jersey Shore, aplaude el programa en la escuela secundaria de su hijo de 12 años por ser una salvación para él durante el año escolar.

Dijo que su hijo, Trevor, que tiene un trastorno por déficit de atención con hiperactividad y un alto funcionamiento en el espectro del autismo, ha tenido dificultades en la escuela y para hacer amigos, pero el terapeuta que ve le ha "cambiado la vida".

"Ayer me dijo que la escuela es el infierno de su existencia", dijo Blann, una enfermera pediátrica. "Me rompe el corazón."

Ahora que el programa parece estar llegando a su fin, Blann dijo que su hijo ya ha amenazado con dejar de ir a clases; su escuela secundaria está haciendo aprendizaje tanto a distancia como en persona.

"Se quedó en mi habitación anoche llorando", dijo Blann. "Me dijo: 'Estoy perdiendo a la única persona que realmente me escuchó y fue a batear por mí en la escuela'".

Blann, en busca de apoyo, se unió a cientos de otros padres, estudiantes y educadores durante un mitin virtual esta semana. Ella explicó el viaje de su hijo e insinuó sus temores por su futuro sin el programa.

"La vida de mi hijo vale más que un artículo en el presupuesto", dijo.

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